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3.青森エネルギー紀行(10)~ペレット元年~
                     森治文(朝日新聞青森総局次長)

 今年は青森も「暑かった」。青森市で最高気温36.6度(平年値は「わずか」
28.3度!)を記録した8月6日の正午ごろ、最大電力を4年ぶりに更新し
た。
 エアコン(クーラー)がない家の多い青森では、夏に電力需要が伸びること
自体珍しい。4年前に最大電力を記録したのは11月24日である。気象庁の
統計ではその日の青森市の最高気温は3.9度。急に冷え込んだため、灯油で
はなく、手っ取り早くこたつや電気ストーブなど電力に頼った暖房が急増した
のではないかと推測できる。
 欧州もそうだが、寒冷地でのエネルギー需要は冬に多くなるというのは、み
なさんもご存じのところ。そんな冬のエネルギー対策が皆無に近かった青森で
ようやくペレットの活用が動き出した。
 仕掛け人は、五所川原市の建築会社社長の松野武司さん(60)。五所川原市
は津軽半島の中央部に位置し、作家太宰治のふるさとでもある。リンゴの栽培
が盛んな土地で、松野さんが代表を務める津軽ペレット協同組合のペレット工
場は、真っ赤なリンゴが収穫期を迎えた畑のすぐそばにある。
 同組合は今年8月、経産省が始めた「国内クレジット制度」のもと、ペレッ
トストーブによる二酸化炭素(CO2)削減事業が承認された。家庭で使うペレ
ットストーブがクレジットを生み出し、大企業などの削減目標達成に利用され
るのは国内でも初めてのことだ。当初は同協同組合がペレットを供給している
家庭8軒が対象で、今冬からスタート。ひと冬で1軒当たり1トンの削減量を
見込む。今年度中には60軒まで増やしたいという。
 山林の多い東北は、岩手などでペレットの利用が比較的進んでいる。一方、
青森は同協同組合のペレット工場が稼働を始めた2年前まで、ろくにペレット
を作る団体すらなかった。
 松野さんたちがペレットを生産しようと思ったのは、近くの老人ホームが使
っているペレットボイラーに供給するペレットを何と岡山県から秋田港を経由
して「輸入」していると知ったからだ。
 仕事柄、建築廃材の再利用を当初は考えたが、結局、廃材の量はわずかだし、
そこに含まれた薬剤なども心配。それよりも間伐材の7割が放置されていると
いう青森の森の現状を変えようと思ったという。建築廃材は、ペレットを作る
過程で乾燥させる際の燃料に使っている。
 ペレット自身を売るだけでなく、ストーブも販売しているが、石油が高騰し
た3年ほど前はよく売れたが、今はさっぱり。「値段だけの問題ではない」と説
明しても分かってはくれない。さらに、「二酸化炭素削減でお金になる」という
話になると、「CO2を何かに詰めて売るのか」という素朴な疑問も出るといい、
ペレットを使う意味を分かってもらうのは難しい、と松野さんも苦笑いする。
 松野さんによれば、青森には昨年時点で350台のペレットストーブがある
そうだ。そのうち100台は組合が売ったのだという。組合で生産するペレッ
トは1シーズン約900トン。このうちボイラー向けが700トンで家庭用ペ
レットストーブが200トン。しかし、この900トン、まだペレット市場の
小さい青森だけでの消費ではなく、300トンは岩手県に「出荷」している。
 いかにペレットを県内で普及させるか、そしてペレット生産が商売として成
り立つ1300~1500トンまで売れるようにするか、が直近の課題だ。
 ただし、松野さんらの努力が少しずつ報われようともしている。青森市が
10月からペレットストーブを購入する家庭に補助金をつけ始めた。他県では
とっくの昔にやられていることだが、青森の自治体としては初めてのこと。ま
た、県内の融雪道路の一部でペレットボイラーが使われることも決まった。
 青森にとって今年が遅ればせながらの「ペレット元年」と言えるかもしれな
い。松野さんの夢は、自前の「バイオマス発電」を建てることという。「バイオ
マスならリンゴの剪定による枝がいくらでもある。出力300キロワット規模
の発電ができれば、ペレット工場で使う電気をすべてまかなえる」。
 松野さんの試みはまだほんの1歩。8軒の削減量はたかが知れている。だが、
1人当たりの灯油使用量日本一の青森でペレットが普及する意味は決して小さ
くない。

                     森治文(朝日新聞青森総局次長)
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